月球欢迎生意人:登月商业化大潮已经来临

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这事儿得慢慢来,当心翻车。

商业公司们现如今争先恐后地提出自从阿波罗计划以来最为密集的登月计划,这么快又这么急,千万别在登月成功的那一刻,把 Neil Armstrong 的那个脚印给破坏了。

月球欢迎生意人:登月商业化大潮已经来临

多年来,把各种东西送上太空一直是政府的事儿。只有国家机构才有资金、有技术,必要时,还有让人类绕地球飞行、发射探测器去探索其他星球的政治意愿。这种情况在过去几年中开始改变,因为一些公司自己也有了火箭技术,得以进入了这一领域。如今,航天飞机已经鸟尽弓藏了,但 SpaceX 公司的猎鹰 9 号(Falcon 9)火箭每两周飞行一次,将各种各样的卫星送入轨道。这种情况甚至在十年前也很少有人能够想象到,但现在看来,这似乎很正常,甚至已经见怪不怪了。

如今,太空飞行的另一个领域——登月——似乎也即将迎来这样的转变。

许多公司都把目光投向了月球,它们正在加紧计划将航天器送上月球表面;它们正在敲定航天器的设计和发射合同,并做好了最快速的日程安排。只有三个国家——美国、苏联和中国——成功实现了软着陆,而这些任务都是由国家机构进行的。没有哪家公司成功地实现登月这一壮举,但如果在未来 10 年里有几家关键公司能够成功,估计月球表面可能很快就会布满航天器。

去年,美国公司 Astrobotic 宣布将于 2019 年发射一枚联合发射联盟火箭(United Launch Alliance Rocket),届时将迎来人类首次登月 50 周年纪念。今年 7 月,以色列的组织 SpaceIL 称,其宇宙飞船将于 12 月搭乘猎鹰 9 号火箭升空,并于 2019 年 2 月登陆月球。同样在今年 7 月,Jeff Bezos 的公司 Blue Origin 表示,自己的目标是 2023 年实现在月球着陆。本周,日本 ispace 公司宣布与 SpaceX 公司签署了两项登月计划的合同:第一项计划是于 2020 年发射绕月探测器;第二项计划是在 2021 年尝试让一艘宇宙飞船着陆,该飞船将部署数架探测器来探测月球表面。

对这些公司来说,月球已经不是“阿波罗计划”那个时代的民族主义梦想了,现在,月球代表着一个全新的市场。它们想要做的不是把旗杆留在月球表面,而是客户——政府和商业部门。政府和商业部门会付钱给它们,让它们把硬件运到月球,或者开采月球表面的矿物,再或者把月球上的冰转化成可用的资源,比如用于深空任务的燃料。他们希望借此带来收入,就像 SpaceX 的现在正在做的事儿一样。

当然,要记住,航天本身的艰巨性会导致既定计划有所改变,而且是经常改变。登月商业化最近经历了一个小挫折。2007 年,谷歌赞助了一项由私人资助的开发、发射和登陆月球探测器的团队挑战赛,但比赛在今年 1 月被取消了,2000 万美元的奖金无人认领,因为很明显没有人能在 2018 年春季的这个最后期限前完成挑战。这次不成功的竞赛似乎表明,私人资助的登月任务尚不现实,但一些决赛选手,如 SpaceIL 和 ispace,无论如何都会卖力地迎接挑战。

“如果你想尽早从事这个行业,并确立自己在行业里的地位,那你无论如何都得好好考虑这件事儿,”ispace 的全球联络官 Aaron Sorenson 表示,“我们不能只满足于做个创业公司,怀揣登上月球的梦想兴奋不已。我们需要成为一家可持续发展的企业。”

你可能会问:那个世界上首屈一指的航空航天类机构又扮演了什么角色呢?

在特朗普政府的领导下,NASA 对登月商业活动进行了大力推动,而这些支持是以牺牲政府任务为代价的。

今年 4 月,NASA 宣布,它将不再为 Resource Prospector 项目提供资金,该项目主要内容是发射小型探测器在月球两极寻找冰和矿物。而 Resource Prospector 项目已经进行了将近 10 年,是 NASA 唯一的机器人登陆月球表面的项目。NASA 负责人 Jim Bridenstine 表示,为这一项目设计的一些仪器可以用于商业登月活动。就在 NASA 宣布 Resource Prospector 项目终止的同一天,该机构还发布了一则公告,就寻求开发月球有效载荷运输技术承包商广泛征求建议。

这些举措向未来的月球探测活动释放了一个明确的信息:在本届政府的领导下,NASA 将不会自主研发机器人任务,但它将鼓励美国公司这样做。Bridenstine 曾表示,他希望最早在 2019 年将 NASA 支持的商用航天器送上月球表面。

如此多家公司满怀同样的雄心壮志,是商业登月白日梦的绝佳素材。自 20 世纪 60 年代和 70 年代以来,还没有过如此紧凑的登月计划。考虑到最近的一些科学研究,包括上个月报道的关于月球两极存在冰的确凿证据,这种情况尤其诱人。未来的宇航员可以利用这些冰(作为在月作业的生命维持原料),或者将其转化为飞船推进剂,用于太阳系其他地方的任务。

当然,这些都还远得很呢。目前的目标仅仅是让航天器在月球上实现软着陆,而不是掉在月球表面摔个稀巴烂。对于第一家实现这个目标的公司,我只有一个要求:请不要不小心把 Neil Armstrong 原来的那个脚印给破坏了。

本文作者MARINA KOREN,原文标题The Moon Is Open for Business

 

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目前评论:2   其中:访客  1   博主  1

    • avatar Aciton 2

      对呀,如果十年前有人告诉你:十年后人类就可以登月旅行了。
      你一定会觉得这人异想天开。
      不得感概科技进步真的太快了。

        • avatar 唯心寒辞  博主

          是的,从手机的更新就可以看到科技发展真快